5号館を出て

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カメラ眼を持つクラゲ

 明日、セミナーで論文を紹介するのでクラゲの眼の勉強をしていました。先週のNature(VOL 435, 12 MAY 2005, pp201-205)に出ていたものです。

 我々と同じようなレンズを持った「カメラ眼」を持っている動物としては、軟体動物(貝の仲間ですね)のイカやタコが有名ですが、実はクラゲにもきちんとしたレンズを持ったカメラ眼を持ったものがいるのだそうです。(これは、意外と古くから知られていることらしいのですが、無知な私は知りませんでした。^^;)

 そもそもこうしたカメラ眼で取り込まれた画像情報は、それを処理する優秀なコンピューターである発達した中枢神経系(脳)がないと意味がないと考えられていますので、中枢神経系を持たないクラゲがカメラ眼を持っていても使いこなせないのではないか、というのがこれまでの「常識」です。しかし、この先研究が進むとこの常識はひっくり返る可能性があるかもしれません。

 クラゲの中でも、かなり強い毒を持つことで有名なハコクラゲ(箱水母:box jellyfish)の仲間がこのカメラ眼を持っています。沖縄などで非常に恐れられているハブクラゲというのも、このハコクラゲ類です。オーストラリアでは、毎年死者が出るほどの強い毒を持つウミスズメバチ(sea wasp)はハブクラゲと近縁です。

(余談ですが、これほどの強い毒なのに研究がほとんど進んでおらず、その実体が明らかになっていないようです。きちんと調べると、間違いなくNatureに載る論文が書けるテーマだと思うのですが、よほど難しいのかあるいは大穴です。ここに書いてしまったので、となたかが早速研究を開始するかもしれませんが、私はアイディアの優先権など主張しませんので、どんどんやってください。)

 さて余談が長くなりすぎましたが、ハコクラゲの仲間はクラゲに似合わずサカナのような速さでスイスイと泳げることも知られており、その能力と発達した眼とになんらかの関係があるのではないかと考えられて来ました。

 今回の論文では、クラゲの持っている8個の眼のレンズ(このクラゲには、レンズのない眼も16個あります)が、はっきりと像を結ぶことができることを示したことが大きい成果だと思います。ところが不思議なことに、その像は網膜よりもかなり後ろに結ばれてしまうので、おそらくかなりの「遠視」状態で、はっきり見えてはいないのではないかと著者は考えているようです。その件に関しては、クラゲのすんでいるマングローブの浅瀬には細かなゴミがたくさん漂っているので、まわりの環境を大まかに把握するにはむしろはっきり見えない方が良いのではないかとのことです。

 でも私はちょっと違った考えを持っていて、このクラゲにはやはり外界がかなりはっきりと見えているのかも知れないという可能性を考えています。確かに、このクラゲの眼の網膜には焦点の合った像が結ばれないというのは「光学的事実」だとは思います。しかし、そのぼんやりとした像の情報が網膜で受け取られたあと、計8個のレンズを持った眼とレンズを持たない16個のレンズから入力された情報を総合して処理することができれば、クラゲにとっては非常に有益な外界の様子がかなりの精度を持って「見えてくる」可能性があるような気がするのです。

 しかも、その情報処理が散在神経系というような、比較的単純な回路でできてしまうとしたらスゴイと思いませんか。コンピューターの世界にも衝撃を与えることになるでしょう。

 このクラゲには、光学的収差が完全に解消されたとても優秀なレンズがあるのだそうで、そこまで完全な像を結ぶことのできるレンズを進化させたということは、やはりものを見るということと関係がないとはどうしても思えないというのが私の感想です。

 実は、レンズを持った眼というのは動物界に広く存在しています。昆虫を含む節足動物の複眼や個眼にもレンズがあります。ホタテなど2枚貝の中にもレンズを持ったものが多いですし、レンズ付きの複眼を持っているものさえいます。

 驚いたことに、渦鞭毛藻類という単細胞生物にさえ、レンズを持った「眼」を持っているものがいます。視覚的に外界の情報を取り込もうとする時にはレンズが進化するのはよくあったことのようで、いろいろな動物群のあちこちで、お互いに関係なくレンズを持った眼が出現しているます。しかし、それらの動物が外界の像をどのように見ているかということについては、まだ余りよくわかっていないようで、これからの研究に期待されます。

 私はこれらの研究から、レンズを使ってものを見るといっても、我々の脳やカメラのようなやり方以外の方法が見つかってくれるとおもしろいと期待しています。そんな知見をもとにして、今までは想像も付かなかったようなまったく新しいロジックを持ったカメラが出てくるとしたら、とても楽しいと思います。

 技術開発に息詰まったら生物に学べ、が古くから言い伝えられている生物学から工学への提案です。
# by stochinai | 2005-05-22 23:59 | 生物学 | Comments(0)

禁酒の北大祭

 大学生(=おとな)になった自覚というものが、あまりないのかもしれません。

 今年の北大祭はアルコール抜きで行うこということで、実行委員会と大学当局との間で合意が成立したようです。大学側からの公式な説明をウェブ上で見つけることはできませんでしたが、実行委員会からの説明はここにpdfファイルがあります。

 それを読んでみると、大学当局の担当者が強硬だったらしく、実行委員会は「酒類の販売・構内での飲酒の禁止、営業時間の22時までの切り上げ、保健管理センターの協力撤廃」を申し渡されたようです。さらに、もし酒類販売などを強行した場合は、北大祭への物資援助の減少・打ち切り、教室・区画の使用許可取り消し、北大祭期間中の特別休講阻止の取り消しなどをするという、対抗策(明らかな脅しですよね)も示唆してきたようです。

 実行委員会の方針としては、このまま酒類販売等を強行しようとすると、北大祭自体の開催があやぶまれるということで、大学の要求を全部呑んでしまったと書いてあります。

 まあ、自主的に北大祭を運営する主体である実行委員会が決めたことですから、とやかくいうつもりもないのですが、なかなかおとなしく素直な学生さんだというふうに感じました。

 北大生も、北大祭も変わってきているのでしょう。

 最近は学生と酒を飲んでも、飲む量もすくなければ、食べる量もお上品なものだというふうに思います。私らの年代のほうが、いい年をしてメチャメチャ飲んで学生の残した分までガシガシと食べてしまうのは、(私の個人的な状況も大きいのかも知れませんが)世代による違いかもしれないと思うことも多々あります。

 北大祭自体への思い入れも、わりとあっさりしたものなのではないでしょうか。あるいは、そんなものはほとんどないのかも知れません。お酒が飲めないのなら、北大でのお遊びは適当に切り上げて街に飲みにでかければ済むことですし、大学当局と闘ってまで得るものがあるとは思えないのなら、この決定も納得できる気がします。

 大学当局としては、前から思っていたことをちょっとだけ強く言ってみただけなのでしょうが、おそらく「こんなに簡単に通るとは思っていなかった」というのが、担当の先生方の感想のような気がします。

 同じような感想を文科省が大学に対して持ったことがあるという話を聞いたことがあります。国立大学の法人化とか、教員の任期制とか、一昔前なら絶対に大学側が受け入れるはずのないことが、今なら何でもするすると通るのだという話です。

 もちろん、私が文科省の方から直接聞いた話ではありませんから、情報源の信頼性はないのですが、なんとなく本当にように聞こえる話です。

 社会全体の変化というものが、我々おやじ世代が思っていたよりも速いスピードで起こってしまっているというのが、今の時代なのかもしれません。
# by stochinai | 2005-05-21 18:17 | 大学・高等教育 | Comments(10)

しだれ桜

 旧大型計算機センター(現・情報基盤センター北館)のしだれ桜が満開です。

 今日も絶好のアウトドア日和。学生は花など見ずに、ジンギスカンに興じています。
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# by stochinai | 2005-05-21 13:05 | つぶやき | Comments(1)

日の光今朝や鰯のかしらより            蕪村


by stochinai